Foto's door Inge Schouten

Foto’s door Inge Schouten

Een bestuurbare plant. Dat is voor Eelco Wolthuizen van Metazet de manier om de mooiste bloem en de lekkerste groente te kweken. Niet meer telen in de aarde, maar in hetzelfde materiaal als waarmee je je huis isoleert. ‘In de grond weet je nooit welke voedingsstoffen er precies bij de plant terechtkomen. Door te kweken in turf of steenwol kun je dagelijks het recept veranderen en zo de plant besturen en veel meer telen.’ Deze manier van tuinbouw zou gretig aftrek moeten vinden in het dichtbevolkte China, maar niets is minder waar.

Paspoortje

Naam: Eelco Wolthuizen (36)
Dag eindigde: met het kopen van twee kwartels bij de metro.
Lunch break: Bij de Thai onder het kantoor.
In China sinds: 2005
Opvallendste quote: ‘Ik denk dat steeds meer bedrijven uiteindelijk teruggaan naar Europa.’

Op zijn elektrische step komt Eelco naar kantoor, een pand gevestigd tegenover het Workers’ Stadium vlakbij de populaire wijk Sanlitun. Het kantoor is kleiner dan verwacht voor een bedrijf dat al sinds 1978 bestaat. De felgroene stoelen en grote foto’s van kassen vol tomatenplanten doen direct denken aan gezonde, duurzame gewassen. Metazet levert teeltsystemen voor kassen. Groente, fruit of bloemen. ‘We doen het allemaal.’ Met Metazet/FormFlex, een zijtak van Metazet, is de teeltgoot ontwikkeld, een uitvinding waardoor planten niet meer in de grond hoeven te groeien. Tijdens het bezoek aan de Argi Garden, het enige Agricultural centrum in hartje Beijing, legt Eelco de voordelen van de teeltsystemen uit.

De teeltgoten zijn op locatie te produceren met een vervoerbare machine waar een rol van 2000 kilo staal aan hangt. ‘Daar komt vervolgens een goot af die wel honderd meter lang kan zijn. We hebben nu één machine in China, voorlopig is dat voldoende.’ Ondanks dat de verrijdbare machine het succesproduct van Metazet/FormFlex is, zijn de grote projecten hier relatief schaars. ‘Ons grootste project momenteel is in Tianjin waar dertig hectare kassen staan en binnenkort nog uitgebreid wordt.’ Daarnaast zijn veel projecten in China kleinschalig. ‘Dan moet je denken aan 5000 vierkante meter, dat is niet te vergelijken met de orders in Europa. Daar beginnen projecten pas bij 100.000 vierkante meter.’ Wil een kassenproject rendabel zijn, dan heeft het schaal nodig. ‘Bij kleine projecten zijn de opstartkosten en vaste lasten te hoog om winst te maken. Het is dus nog erg pionieren hier.’

Lang investeren en direct handelen

Eelco startte in 2013 als afgevaardigde van Metazet in China. Sinds 2005 was hij er al werkzaam voor zijn eigen exportbedrijf waarmee hij zich vooral op het produceren in China focuste. Nu is het omgedraaid. ‘Op dat moment had ik eigenlijk geen kennis van China.’ Hoe hij zijn bedrijf toch succesvol wist te maken? Eelco is nuchter over het neerzetten van de business hier: ‘Ik ben gewoon gestart. Het avontuur trok me naar China. Alles is totaal anders.’ Om iets meer de Chinese denkwijze te begrijpen, maakte hij een drieweekse road trip van Beijing tot aan Tibet. ‘Het leven dat je tegenkomt is niet te vergelijken met dat in Beijing. Je hebt minstens twee jaar nodig om iets van het land te begrijpen. Dat is de fout die veel buitenlanders maken na één keer Beijing te hebben bezocht.’

Een veelgehoord kenmerk van zakendoen in China, kan ook Eelco beamen: het duurt allemaal veel langer. Hij vertelt over een grote klant met wie het eerste contact vier jaar geleden gelegd werd. Pas sinds enkele weken is duidelijk dat de deal rond is. En als dan het moment daar is, moet er snel gehandeld worden. ‘Bij goedkeuring van de overheid wil onze klant direct de systemen geleverd krijgen, want grote kans dat hij zijn klanten verliest als de business op zich laat wachten.’

‘Niks is voorzien’

Naast het gebrek aan planning gaat zakendoen in China vaak gepaard met onvoorziene kosten. ‘Je weet eigenlijk nooit wat er kan gebeuren. Niks is voorzien, ook de regels niet.’ Eelco windt zich er niet over op. ‘Het gaat namelijk hand in hand met veel kansen als je er goed op in kan spelen. Zo kunnen er van de ene op de andere dag grote projecten op je pad komen.’ Ook probeert de overheid de agrarische sector momenteel te stimuleren. Dit doet zij door minder gemakkelijk subsidies te verstreken; alleen degenen met een goed plan kunnen steun verwachten. ‘Officials zijn nu terughoudender, dat heeft ook te maken met de huidige anticorruptiecampagne. Vroeger staken zij een deel van die subsidie in hun eigen zak, nu wordt dit veel strenger gecontroleerd.’ Als een klant eenmaal subsidie krijgt voor de kosten die hij bij Metazet maakt, dan zal hij eerder een order plaatsen omdat die zo goedkoper voor hem wordt. ‘Maar uiteindelijk moet het hoofddoel niet zijn om je investering omlaag te brengen. We zetten liever projecten neer die na enkele jaren hun investering opleveren en daarna gaan verdienen.’

Niemand die het weet

Als het gaat om eten en China dan gaat het snel over voedselveiligheid, iets wat Eelco graag nog aanstipt: ‘Mensen weten niet meer wat zij kunnen vertrouwen. Zelfs op biologische markten blijft het gissen of de producten echt biologisch zijn. Traditioneel worden er teveel meststoffen en pesticiden gebruikt. Zelfs boeren weten niet wat er precies gebruikt wordt.’ Op dit moment zijn er geen betrouwbare keurmerken en ook geen grote projecten die biologisch telen. De overheid realiseert zich steeds meer dat het niet om massa en prijs moet gaan, maar om kwaliteit. Eelco laat verpakte tomaten uit zijn kassen zien. ‘Op de markt koop je ze in massa, maar onze producten liggen in mooi verpakte doosjes in de supermarkt.’ Alleen weet niemand waar die vandaan komen.

De Mini-Deal

In deze vaste rubriek kiezen de ondernemers een van de vele meegebrachte typisch Nederlandse cadeautjes uit Nederland. Het gaat om een symbolisch item dat staat voor wat zij het meest missen in China. In ruil hiervoor geven de ondernemers een presentje terug dat iets zegt over de manier waarop zij zich in China handhaven.
Bordje MetazetStroopwafelsEelco kijkt bedenkelijk naar het cadeau uit de Hema. ‘Wij hebben taobao hier.’ Ook de oranjegekleurde spullen zijn al gecoverd dankzij het oranje hengsel van zijn elektrische step. ‘Ik ga voor de stroopwafels, want die kan ik met mijn collega delen, dat is ook belangrijk.’ Eelco schenkt een klein bordje wat hij voor zijn eerste bedrijf in China als relatiegeschenk gebruikte. ‘Mijn moeder heeft het getekend en daarna hebben we het hier in China laten maken.’ Iets wat tijdens iedere maaltijd herinnert aan wat Nederlandse kennis in China kan betekenen.