En toen was er het Alibaba van Jack Ma. De grootste IPO in internetland leek uit het niets op te doemen, Amerika en beleggers wereldwijd, werden op slag verliefd op het gezicht van Alibaba; Jack Ma, een bescheiden docent Engels met een wereldomvattende visie over hoe het internet de consument het best zou kunnen bedienen. Had een jaar geleden (vrijwel) niemand in het westen gehoord van Tmall, Youku, Autonavi, Alibaba of Hangzhou (de stad waar het hoofdkwartier van Alibabi is gevestigd), vandaag de dag is Alibaba niet meer weg te denken uit het vocabulaire dat ons meer kan vertellen over internet en China. Het sprookje van Alibaba en de 40 rovers is compleet naar de achtergrond verdrongen.

Alibaba is één van die Chinese merken die de komende jaren wereldwijd bekendheid gaat krijgen. Was het voorheen een onbekend en dus onbemind bedrijf buiten China, nu is Jack Ma al een naam die in sommige kringen meer belletjes doet rinkelen dan die van de president van China. Afgelopen maand verschenen de eerste bedrijfsresultaten na de spectaculaire beursgang. De koers ging met 3% omhoog en heeft in een aandeelprijs geresulteerd van meer dan 100 dollar. De ‘Amazon on Steriod’ is winstgevend, heeft understated earnings en een sympathieke CEO.

De toekomst voor Alibaba ziet er rooskleurig uit. Gewaardeerd op een bedrag van rond de 150 miljard dollar en met een flinke dosis kapitaal onder handbereik, heeft Alibaba de afgelopen tijd veel geïnvesteerd. Opties zijn gekocht en bedrijven overgenomen om een strategische positie te bestendigen en ruimte te creëren voor nieuwe ontwikkelingen. Bedrijven zoals Youku (1.2 miljard dollar), Autonavi (1.1 miljard dollar), Weibo, Sinpost, Intime Retail en  Guangzhou Evergrande horen inmiddels bij de Alibaba groep.

De laatste aankoop is opmerkelijk. Hoewel de naam Evergrande anders doet vermoeden, is het bedrijf verre van ‘Grande’. Voor 200 miljoen dollar werd een 50% aandeel gekocht in een Chinese voetbalclub met de investeringsstrategie dat het niet veel slechter zal kunnen gaan. Alibaba is het resultaat van wat er kan gebeuren als een docent Engels uit China Silicon Valley bezoekt en vervolgens zijn eigen Chinese droom ontvouwt en realiseert. Fenomenaal en adembenemend.

Om een goede indruk te krijgen van hoe snel Chinese merken werken en hoe snel we iets van ze gaan merken, is de mobiele telefoniemarkt een goed voorbeeld. Wereldwijd domineren nu nog Apple en Samsung maar in China zien we dat de taart anders in verdeeld. Eén op de drie smartphones wordt momenteel in China verkocht (een wereld marktaandeel van 33% is bizar hoog) en merken zoals Xiaomi, een copy van Apple, en OnePlus zijn hier favoriet naast de bekendere Aziatische brands Huawei en Lenovo.

Die laatste twee bedrijven gaan zichzelf binnenkort met merken zoals Ascend en Honor aan de Westerese consument introduceren. Goedkoper, meer opties, apps, functies, een groter beeldscherm (want ja… wie belt er tenslotte nog met een telefoon?) en een zeer hoge innovatiefactor maakt de nieuwe golf van Chinese merken tot serieuze concurentie voor Apple en Samsung. En om te zeggen dat het slechts om inferieure copy-cat merken gaat, is wat kort door de bocht.

Xiaomi is inderdaad in beginsel een Apple kopie, maar zijn alle smartphones niet afgeleid van het Apple of Samsung principe? Inmiddels is Xiaomi hard op weg om nieuwe producten te lanceren en nieuwe markten te ontsluiten zoals India, Latijns Amerika, Rusland, Turkije en Zuidoost-Azië. Imitatie maakt plaats voor innovatie en deze Chinese merken zullen aan waardering winnen de komende tijd. Al was het alleen al omdat consumenten meer waar voor hun geld krijgen.

Alibaba, Xiaomi, Tmall, Taobao, Honor, Lenovo, Ascend, OneStep en Qoros…. het zijn allemaal merken die hun aandacht richten op Westerse markten. Nu China steeds meer onderdeel gaat worden van het Westerse straatbeeld en invloed heeft op zowel consumentengedrag als voorkeur, moeten we China op onze rader krijgen en houden.

Denk aan de grote schermen van smartphones, Merken in China alibabade Chinese dierenriem symbolen die meer in the picture komen, Chinese films die uitgebreid op de BBC besproken worden, Chinese automerken die in Geneve hun wereldwijde launch krijgen, investeringsmaatschappijen die beleggen in Chinese bedrijven. En zo meer. Dit jaar en volgende jaar zullen we meer Chinese bedrijven zien, die hun pijlen gaan richten op westerse consumenten en Jack is slechts de eerste geniale Alibaba die de 40 marketing rovers te slim af is geweest.

 

Dit is het tweede artikel uit een serie die op China2025.nl zal verschijnen over brand consultancy waarbij Wilbert Kragten maandelijks een Chinese marketingtrend zal beschrijven met potentiële impact op de rest van de wereld.

 

“Brand to watch this month”

XIAOMI. een Chinese producent van smartphones die drie jaar geleden als start-up begon en inmiddels meer telefoons verkoopt in China dan het almachtige Samsung. Check MI.com, de URL die voor 2 miljoen dollar is gekocht, om volgend jaar een nog groter marktaandeel te consolideren. Xiaomi staat op nummer 35 van de BCG-lijst van meest innovatieve bedrijven ter wereld.