Zondag 7 december is de internationale dag van de burgerluchtvaart. Nergens ter wereld groeit het vliegverkeer zo snel als in China. Dat biedt kansen voor luchtvaartmaatschappijen, vliegtuigbouwers en piloten. Maar de groei brengt ook bedreigingen; China is kampioen vertragingen.

Stel, je hebt een financiële schuld van 240.000 yuan (27.000 euro). Je schuldeiser staat erop je snel te ontmoeten om over de aflossing te praten. Wat doe je dan?

Een 26-jarige inwoner van Shenzhen besloot om het hele Chinese luchtvaartverkeer lam te leggen.

Hij deed in augustus 2012 op één dag zes valse bommeldingen op zo’n beetje iedere vlucht die de schuldeiser had kunnen nemen. Honderden vluchten werden die dag geannuleerd of vertraagd; tienduizenden reizigers werden getroffen.

Xiong Yi was niet de enige. Het regent bommeldingen in de Chinese luchtvaart. Vrouwen die hun vriendje even niet of juist wel willen zien. Mannen die een extra nachtje bij hun maîtresse willen blijven of juist niet.

De Chinese overheid is het zat, al was het maar omdat China tegenwoordig met een heuse terroristische dreiging te maken heeft. Valse bommelders worden –vaak verrassend simpel- opgespoord en zwaar gestraft met jarenlange gevangenisstraffen.

Toch zijn de bommeldingen niet het grootste probleem van de Chinese luchtvaart. Files in de lucht nemen toe. En ook smog hindert in toenemende mate het luchtverkeer.

Laten we beginnen met de drukte in de lucht. Het is geen wonder dat in het spoor van de economische groei het luchtverkeer van, naar en binnen China de afgelopen jaren enorm is toegenomen. Vorig jaar verwerkten de Chinese vliegvelden samen 754 miljoen passagiers; een groei van 86 procent in vijf jaar tijd.

Wat wel een wonder is dat het groeiende luchtverkeer nog altijd door dezelfde corridors wordt geperst als vijf jaar geleden. Viervijfde van het Chinese luchtruim is voorbehouden aan de luchtmacht. Verkeersvliegtuigen mogen alleen langs strikt gereguleerde routes bewegen.

Daar is de maximum capaciteit inmiddels bereikt. Vliegtuigen moeten eindeloos cirkelen alvorens te kunnen landen; soms kunnen ze zelfs niet opstijgen omdat ze weten dat ze op de plaats van bestemming niet kunnen landen.

China is koploper in vertragingen. De website FlightStats constateerde vorig jaar dat twee Chinese luchthavens onderaan bungelen op een punctualiteitslijst van 35 grote, internationale vliegvelden. Slechts 18 procent van alle vluchten vanaf Beijing Capital International Airport in de onderzoeksperiode vertrokken op tijd. En 42 procent van alle vluchten vertrok 45 minuten of meer te laat. Die mensen hebben nog geluk, want 5 procent van alle vluchten werd geannuleerd.

Op de voorlaatste plek staat Shanghai Pudong International Airport. Daar vertrekt slechts 29 procent van alle vluchten op tijd. Meer dan een derde (34 procent) van alle vluchten kiest het luchtruim met 45 minuten of meer vertraging.

Alsof het allemaal nog niet erg genoeg is, sluit de Chinese luchtmacht in de zomermaanden een deel van het luchtruim voor oefeningen. Dit jaar werd naar schatting een kwart van alle lijnvluchten in het oosten van China geannuleerd. Op 29 juli gingen twintig vliegvelden zelfs geheel dicht.

Er brak een storm van kritiek los en op verschillende vliegvelden kwam het tot ongeregeldheden waarbij terminals kort en klein werden geslagen, personeel werd mishandeld en boze reizigers de startbaan opliepen. De Chinese overheid schrok zelf van de effecten op de burgerluchtvaart en blies de oefening halverwege af.

En dan is er nog de luchtvervuiling. Voor de luchtvaart betekent dat verminderd zicht. En bij een zicht minder dan 550 meter mogen piloten niet landen, tenzij ze een aanvullende opleiding hebben gevolgd om met behulp van een Instrument Landing System hun kist aan de grond te zetten.

Zware smog beperkt het zicht soms tot 400 meter. Daardoor worden steeds meer vluchten vertraagd, omgeleid of geannuleerd. Om de gevolgen te beperken moeten alle piloten die vanaf de tien drukste Chinese luchthavens op Beijing International Airport vliegen vanaf dit jaar zo’n aanvullende opleiding hebben afgerond.

De Chinese luchtvaart is voorlopig niet uitgegroeid. China zal de komende jaren de VS inhalen als de grootste luchtvaartmarkt ter wereld. Om de groei aan te kunnen, zijn 6.020 nieuwe vliegtuigen nodig. Dat is een verdrievoudiging van de huidige Chinese vloot, blijkt uit berekeningen van Boeing.

Door de groei van het luchtverkeer heeft dag van de burgerluchtvaartChina in de komende twintig jaar werk voor 98.000 piloten en 101.000 nieuwe technici. Het goede nieuws is: ondanks al deze problemen is er de afgelopen jaren geen sprake van grote vliegtuigongelukken.

 

De Reis door China in 48 Dagen gaat verder op dinsdag 9 december: internationale dag tegen corruptie.