Bij het predicaat “Made in China” denkt niet iedereen automatisch aan kwaliteitsproducten. Dat is natuurlijk grotendeels terecht; er komt ook ongelofelijk veel rotzooi uit China. Het kost niks en veelal is het dan ook niks. Dingen zijn al beschadigd wanneer ze uit de doos komen, gaan snel kapot of zitten vol chemicaliën en toevoegingen die in Europa allang verboden zijn. Kijk even rond op internet en de schandalen vliegen je om de oren; speelgoed vol met lood en cadmium, gipsplaten die nare stoffen uitdampen, kleding met kleurstoffen waar je in het beste geval alleen maar uitslag van krijgt.

Genoeg hierover, deze blog stelt de vraag of je kwaliteitsproducten uit China kunt halen en niet welke ziektes je van spullen uit China krijgt, In ieder geval is mijn antwoord op de bovenstaande vraag een volmondig en welluidend: JA!

Vijf jaar geleden werden m’n business partner en ik voor de keuze gesteld terug naar Nederland te gaan of in China te blijven, we hadden er net 4 jaar opzitten en een regionaal hoofdkantoor opgezet voor een Nederlands software bedrijf. Gesterkt door onze ervaring in China en onze observaties dat er toch wel hele goede en mooie producten uit China komen, besloten we om in China te blijven en meubels lokaal te laten produceren en deze te exporteren. Want van één ding waren we overtuigd: we kunnen hier kwaliteitsproducten laten maken en vier jaar na dato zijn we dat nog steeds, inmiddels gestaafd door onze eigen ervaring.

Dat klinkt natuurlijk prachtig maar hoe krijg je het voor elkaar, en geloof me, we hebben ook een flink aantal schuivers gemaakt voordat we het een beetje op de rit hadden. Wat is dan de gouden formule als je daar al van mag spreken? Hieronder volgen een paar handgrepen die voor ons goed werken.

Referentiekader

Verplaats je in je fabrikant, er bestaat een grote kans dat je met een product aankomt dat ze nog nooit hebben gezien. Iets kan hot en happening zijn in Europa, maar je kan ervan uitgaan dat het bij je fabrikant, 3 uur rijden vanaf het dichtstbijzijnde vliegveld, een stuk minder hot is. In ons geval zie je ze soms op hun hoofd krabben als we weer met een leuk modelletje aankomen, ze vinden het vaak niet mooi en zouden het sowieso niet zelf in hun woonkamer zetten.

Monsterlijke monsters

Er is echt een gegronde reden om monsters te maken. Als niet alles duidelijk is en je stuurt een foto op met als begeleidende tekst “het moet ongeveer zo worden”, dan gaat het gegarandeerd fout. Gegarandeerd!

Enige tijd geleden waren we bij een fabriek om monsters te controleren, een stuk of tien  tafels, stoelen en krukjes voor één van onze klanten. Toen we op de monsterafdeling kwamen stonden de monsters keurig klaar. We  vroegen ons alleen af wat dat rare stoeltje erbij deed. “Zal wel een stoel van één van de medewerkers zijn”, dachten we. Wij bleken echter een monster te missen en na wat navragen werd ons het voornoemde stoeltje getoond. Met de tekeningen bij de hand, moest de fabrikant toch wel toegeven dat het een beetje fout gegaan was. Later bleek dat er wijzigingen op de tekening hadden plaatsgevonden die niet in de fabriek terecht gekomen waren en toen zijn ze zelf maar aan het rommelen gegaan. Overigens werd een week later een 100% perfect monster gepresenteerd.

Maak geen aannames, meten is weten

Zorg ervoor dat alle details dichtgetimmerd zijn voordat de productie in gang wordt gezet. Tekeningen moeten voor alle onderdelen tot in elk detail gespecificeerd zijn.

We waren met een fabriek bezig om meubels te maken en de juiste kleur van het hout was een hot topic. We werkten met een redelijk professionele fabriek die zelf niet aan de slag gaat voordat alles duidelijk is. In ieder geval stuurden ze ons kleurpanelen (de juiste hout soort met de juiste verf en laklaag) op. Alles in kannen en kruiken….. Twee weken later ging ik voor de eerste inspectie naar de fabriek voordat ze gingen verven om te kijken of alles er goed bij stond. Vervolgens zag ik alle meubels keurig op een rijtje staan en ook goed in elkaar gezet. De fabrikant was trots, ik was blij. Mijn enige vraag was waarom het hout zo was bewerkt want dat stond toch niet zo in de orderbevestiging. “Nee,” zei de fabrikant, “maar het kleurpaneel was wel goedgekeurd en dat was ook zo bewerkt!” Kortom, alles moest opnieuw geschuurd worden. De kleur was overigens wel perfect!

Money, money, money

Natuurlijk zal de fabrikant proberen iets zo goedkoop mogelijk te produceren en daar is niets mis mee. We proberen allemaal iets te verdienen. In de meeste gevallen worden stuks prijzen per product aangeboden, daar zitten dan onder andere de marge, materiaal kosten en transport naar de haven in. Deze prijzen worden vaak al afgeven voordat alles helemaal uitgekristalliseerd is. Als er dan voordat de productie begint nog dingen wijzigen (lees: duurder worden) en je staat erop dat de prijs hetzelfde blijft, dan kun je ervan uitgaan dat de fabrikant linksom of rechtsom zal proberen toch zijn marge te houden.

Controle, controle, controle

Ga naar de fabriek, check het, laat tussentijds foto’s opsturen, blijf er bovenop zitten en als het fout gaat, grijp dan onmiddellijk in. Als de trein eenmaal op gang is, is deze niet meer te stoppen en voor je het weet zit je met 500 stoelen die  allemaal net twee centimeter te kort zijn.

Pannenkoeken bakken

Een vriendin van ons die hier in Shanghai een sourcing bedrijf voor kleding heeft, zegt: “Productie is net pannenkoeken bakken. De eerste twee à drie kun je weggooien en dan is de pan lekker warm, is het deeg goed, kun je ze zonder ze aan de afzuigkap te plakken, omgooien en gaat het als een trein”. Niets is minder waar. De fabrieken waarmee we werken zijn echt productiebedrijven. In ons geval gaan er, bij wijze van spreken, aan de ene kant boomstammen naar binnen en komen er aan de andere kant volledige meubels naar buiten. Het duurt altijd even voordat zo’n proces goed op gang is.

Bovenstaande is geen garantie dat er nooit problemen met onze fabrikanten zijn, we hebben ons portie wel gehad en kijken met blijde verwachting uit naar het volgende konijn wat uit de hoge hoed wordt getoverd. Maar het is onze ervaring dat fabrieken het over het algemeen echt graag goed willen doen en ze ook echt willen helpen om problemen op te lossen. Het wordt dan over en weer geven en nemen en vaak kom je er dan wel uit. Er is namelijk voor beide partijen veel aangelegen om elkaar te vriend te houden. Chinese fabrieken voelen meer en meer de druk van de wegvallende export. En voor ons in de handel is het vinden en houden van een fabriek, die begrijpt wat je wil, die de kwaliteit kan leveren die je zoekt en meezoekt naar oplossingen, goud waard.

O ja, leer een beetje Chinees, dat doet ook wonderen.