Op 23 januari 2017, aan het einde van President Xi’s bezoek aan Chongli, stond mijn wechat-moments bol van enthousiasme. President Xi Jinping had tijdens zijn bezoek gezegd dat China sterker moet gaan worden in de wintersport en zijn woorden vonden duidelijk weerklank bij sector-fanaten en vulden de sport-media die week.

Chongli is belangrijk als één van de wedstrijd-regio’s voor de Olympische winterspelen in 2022. De spelen vormen een belangrijk speerpunt in de ontwikkeling van wintersport in heel China. De verbetering van de sector steunt op verschillende pijlers. Enerzijds moeten bestaande faciliteiten een upgrade krijgen en wordt er aan nieuwe infrastructuur gewerkt. Anderzijds is er ook behoefte aan betere vaardigheden, zoals het plannen van skipistes, het uitbaten van ski-resorts en ijsbanen, en trainers die jongeren de juiste vaardigheden moeten aanleren, want zij zijn natuurlijk de hoop voor Olympisch goud bij de toekomstige spelen.

Wintersport in China

Bij het bedrijf Ice-World ben ik sinds twee jaar verantwoordelijk voor het managen van projecten met bestaande distribiteurs en het ontwikkelen van nieuwe klanten. Als marktleider in mobiele ijsbanen hebben wij voornamelijk te maken met de infrastructuur-zijde van de medaille.

Hoewel de Olympische Spelen zelf zullen plaatsvinden in Beijing en Zhangjiakou, staan lokale overheden door heel het land onder druk om hun inwoners meer te betrekken in wintersport. President Xi verwoordde zijn eerste doelstelling in 2015 als “300 miljoen mensen op ijs en sneeuw”.

Sneeuw en ijs in de tropen

Al snel volgden concretere ideeën om die doelstelling te halen, zoals het idee om de cultuur van het “ijsschaatsen” te promoten vanuit het noorden naar het zuiden van het land. Dankzij de koude wintertemperaturen hebben noord-Chinezen namelijk een lange traditie van ijscultuur. De stad Harbin staat bekend om haar jaarlijkse “ijsfestival” waar ’s werelds bekendste monumenten in ijs- en sneeuwsculpturen worden neergezet. In Beijing zie je ieder jaar schaatsfans van alle leeftijden uit hun bol gaan op Houhai en andere natuurlijke ijsvijvers.

Chinezen uit het warmere zuiden moeten speciaal naar het noorden voor winterpret, en vaak kennen ze sneeuw of ijs alleen van televisie. Om aan die 300 miljoen sneeuw- en ijs fanaten te komen is het dus geen slecht idee om wintersporten ook in het zuiden te promoten.

De hamvraag blijft natuurlijk hoe je een project van zo’n omvang realiseert. Technologie biedt de nodige oplossingen. Ice-World is bekend van het concept van ijsbanen altijd en overal. Zo vind je deze “wonderijsbanen” zelfs op het strand, onder meer in Sanya eentje aan de “Yalongwan” beach. Hoewel dit instinctief vreemd aanvoelt, slaat een ijsbaan in het midden van de zomer wel aan in China’s meer tropische regio’s. Zuiderlingen verwelkomen een ijsbaan als lekkere afkoeling op een hete zomerdag.

Een ijsbaan op het strand (hier in Bondi beach, Sydney)

Dankzij de technologie kunnen ijsbanen overal gebouwd worden, waardoor we bijvoorbeeld ook openbare pleinen en parken kunnen gebruiken. Dit beperkt de investeringskosten. Andere bedrijven die alleen indoor banen leggen zijn beperkter in hun speelruimte. Vaak moet er een nieuw gebouw worden neergezet, wat de investeringskosten aanzienlijk verhoogt. Bij sneeuw is dit probleem nog groter, want er bestaat momenteel nog geen technologie die sneeuw effectief kan onderhouden bij warmere buitentemperaturen. Terwijl er overheidssteun voorzien is, komt die vaak in de vorm van bv. korting op huur van publieke locaties of korting op elektriciteit. De Chinese overheid verwacht dat het grootste deel van de kosten wordt gedragen door privé-investeerders.

Dit project is een voorbeeld waar de overheid een huurvoordeel op het gebruik van de grond aanbood.

Duurzame groei

De afgelopen jaren zijn investeringen in sport enorm toegenomen in China. Sport werd gezien als een onderontwikkelde sector en zou een van de nieuwe motoren voor groei zijn. Ook de overheid zet sterk in op de ontwikkeling van sport met plannen zoals “sport voor iedereen”. Wintersport is vooral bekender aan het worden door de Winterspelen in 2022, maar voetbal is een ander goed voorbeeld van een sport waar monsterinvesteringen de verbeelding overstijgen.

Na enkele jaren investeren blijkt nu dat het moeilijker is dan gedacht om van goede sport ook werkelijk goed geld te verdienen. Een gezond sportbeleid brengt voor het volk meer diversiteit op de weg naar een betere gezondheid, en voor private investeerders uiteindelijk ook een aantrekkelijk rendement. Een manier om dit te bewerkstelligen is door kosten te drukken, zeker een van de sterktes van Chinese bedrijven. Maar enkel lage kosten brengen geen soelaas zonder goed sportmanagement, want alleen effectief sportmanagement zorgt voor wenselijke inkomstenniveaus.

Die uitdaging is een belangrijke horde op weg naar duurzame groei in het Chinese winterlandschap. Het is ook dé voorwaarde om de positieve lijn die er nu is vast te houden. Want lage kosten of subsidies die een ondoordacht beleid steunen zijn geen onbekend fenomeen in China. Met als voorbeeld luxe-sport centra die leeg staan, vaak ook in de zogenaamde ‘spooksteden’.  Deze zijn een bekend voorbeeld van investeringen “met Chinese karakteristieken”.

We willen beslist geen steden vol lege ijsbanen en lege skihallen zien als resultaat van een falende strategie. Helaas kan geen enkele subsidie ter wereld op zichzelf garant staan voor succes. China moet meer investeren in tijdelijke faciliteiten, en wij moeten zorgen dat onze klanten met hun events ook geld verdienen. Alleen op die manier kunnen we de wintersportmarkt in China een gezonde impuls geven naar de toekomst.

 

Meer lezen over wintersport in China? Lees ook de serie artikelen die Pieter Willem de Haan schreef over zijn periode als schaatstrainer in China.