Bestiary vertelt het verhaal van drie generaties Taiwanese vrouwen die naar Amerika verhuisden: Dochter, Moeder en Grootmoeder. Alle drie zijn ze verbonden door de mythes van hun thuisland en hun achtergrond, die hen tevens van elkaar onderscheiden. Het boek gaat over homoseksuele verlangens, over migratie en identiteit, maar ook over verborgen geheimen.

Bestiary” of bestiarium in het Nederlands, is letterlijk een boek vol beschrijvingen van zowel bestaande beesten als gefantaseerde fabeldieren. Dat Chang het als titel koos voor haar roman is dan ook geen toeval. Ook hier gaat het zowel over echte als verzonnen dieren, mensen of halfmensen/halfdieren. Zo wordt Dochter op een dag wakker met een tijgerstaart, of stort haar broer wonder boven wonder niet te pletter wanneer hij zich van een torenhoog flatgebouw werpt, maar leert hij net op tijd vliegen. Het magisch realisme waarmee het boek doorspekt is, wordt dan ook heel mooi in de titel weergegeven.

Een tijgerstaart en en krabdochter

Auteur K-Ming Chang

Aan de hand van dit magisch realisme bespreekt de schrijfster hedendaagse relevante thema’s zoals migratie en homoseksualiteit. De jongste van de drie generaties vrouwen worstelt met haar identiteit als jonge vrouw, als Taiwanees-Amerikaanse, en wanneer ze valt voor Ben, een meisje uit haar buurt, ook als queer. Wanneer er op een dag op wonderlijke wijze gaten ontstaan in de tuin waaruit nu en dan brieven van Grootmoeder uitgespuwd worden, probeert Dochter samen met Ben deze brieven te vertalen. Door dit te doen, wil ze haar familiegeheimen achterhalen en zo vat krijgen op haar eigen toekomst en identiteit.

De mythes en legendes uit hun thuisland spelen een grote rol in de levens van de drie vrouwen. Zo is er het vertelsel van Hu Gu Po, een tijger die in een vrouwenlichaam wil wonen, maar hier enkel in slaagt indien zij kinderen blijft eten. Dit verhaal heeft een grote impact op Dochter. Zij ontwaakt niet veel later met een tijgerstaart in haar broek, waardoor ze zich bewust wordt van haar eigen krachten en grootste angsten. Naast deze oude legendes creëert de schrijfster zelf ook enkele nieuwe. Zo vertelt ze het verhaal over twee piraten, waaruit na een passionele liefdesaffaire een krabdochter geboren wordt. En ga zo maar verder…

Poëtisch en episch proza

Changs schrijfstijl is op z’n zachtst gezegd origineel te noemen. Het is poëtisch en symbolisch, en dit in de vorm van een episch proza, een schrijfstijl die zich volgens mij perfect leent voor magisch realisme. Al deze metaforen en dichterlijke verwoordingen zorgen er enerzijds voor dat je soms je hoofd erbij moet houden om het verhaal te volgen. Anderzijds maakt dit de roman net bijzonder en de moeite waard om te lezen.

Ik ben ervan overtuigd dat je het boek opnieuw en opnieuw en opnieuw zou kunnen lezen en telkens nieuwe ontdekkingen zou doen. Of je kan net lukraak beginnen lezen in het midden van het boek en nog steeds meegezogen worden door Changs levendige en betoverende poëzie. Hoe je het ook aanpakt, het is een boek zo uniek geschreven, en toch zo eigen aan onze tijdgeest, dat het niet in je boekenkast mag ontbreken.

Bestiary, K-Ming Chang, Penguin Random House september 2020, paperback €15,99, ISBN 9780593230534.