Op 22 november 2019 overhandigde ambassadeur Wim Geerts zijn geloofsbrieven aan President Xi Jinping. Het overhandigen vond plaats in de Grote Hal van het Volk in Peking.

Eerste indrukken van nieuwe ambassadeur in China

Wat een land! Nou ja, eigenlijk meer een continent. Ruim acht maanden geleden kwam ik hier aan. Ik had me goed voorbereid. Veel gelezen. Gesprekken gevoerd. Taallessen gevolgd. Maar toch is de eerste indruk overweldigend. Een stad met meer inwoners dan Nederland. In de moderne metro een krioelende mensenmassa. Een eindeloze zee aan hoge gebouwen. Brede wegen met legio auto’s, wit is duidelijk de populairste kleur, en elektrische scooters. Een enorm verschil met mijn eerste bezoek aan deze stad, in de jaren 90, met toenmalig minister-president Kok. Een stuk schoner ook dan toen.

De eerste dag meteen aan de slag: kennismaken met het ambassadeteam. Onze centrale missie: uitvoering geven aan de China-notitie van het kabinet van mei vorig jaar. Met als kernboodschap: samenwerken waar het kan, beschermen waar het moet. Prima uitgangspunt, dat we nu naar de praktijk moeten vertalen. Ik heb er ontzettend veel zin in om samen met het team in Beijing, onze collega’s op de consulaten-generaal in Shanghai, Hongkong, Guangzhou en Chongqing en de Netherlands Business Support Offices (NBSO’s) een verschil te maken. We zijn er voor Nederland.

Dan volgen de eerste maanden, die omvliegen als weken. Een netwerk opbouwen met Chinezen, Nederlanders en collega’s. Op pad voor Nederland en met bezoekers uit Nederland. Met het vliegtuig of de trein in deze beeldvormende fase naar Nanjing, Shanghai, Wuhan, Hongkong, Chongqing en Chengdu. Goed nadenken over wat ik zie, hoor en lees. Gedreven door de wens om de politieke, economische, culturele en consulaire belangen van ons land zo goed mogelijk te behartigen. We rapporteren over belangrijke ontwikkelingen en thema’s zoals de relaties tussen de EU en China, het handelsconflict tussen China en de VS, Hong Kong, mensenrechten, kunstmatige intelligentie, duurzaamheid, klimaat, de digitale zijderoute en cyber security.

Tijdens de overhandiging van de geloofsbrieven aan President Xi Jinping waren (v.l.n.r.) Cor Diepeveen (Defensieattaché) Fennigje Hinse (echtgenote van Wim Geerts), Wim Geerts (ambassadeur) en Michelle Verplanke (Immigration Liaison Officer) aanwezig in de Hal van het Volk om de ceremonie bij te wonen.

Wat het zwaarst is, moet het zwaarst wegen

En dan, onverwacht, staat alles op z’n kop. Door de uitbraak van het nieuwe coronavirus komt onze lopende agenda vrijwel geheel tot stilstand en schakelen we om naar een crisisstand. Ik keer vervroegd terug van de jaarlijkse ambassadeursconferentie in Nederland naar Beijing omdat ik vind dat ik beter hier kan zijn in deze omstandigheden. Wat het zwaarst is, moet het zwaarst wegen. We zorgen ervoor dat Nederlanders veilig kunnen vertrekken uit Wuhan en helpen ook landgenoten elders in China.

Na een maand of drie keert het openbare leven in Beijing gelukkig geleidelijk aan terug naar iets wat op normaal lijkt. Mondkapjes waren hier al gebruikelijk vanwege de luchtverontreiniging. Op veel plekken wordt je lichaamstemperatuur gemeten en moet je een gezondheidsapp gebruiken om ergens binnen te komen. Ondertussen helpen we bij de inkoop van grote hoeveelheden medische middelen voor Nederland. Mondkapjes, beschermende kleding en beademingsapparatuur.

Op 16 september 2019 overhandigde ambassadeur Wim Geerts zijn geloofsbrieven aan de Deputy Director-General van Afdeling Protocol, meneer Fan Yong, van het Chinese ministerie van Buitenlandse Zaken.

Kansen pakken en uitdagingen het hoofd bieden

Nu weer vooruitkijken. Wat betekent de coronacrisis voor ons land, nu en op termijn? Voor Nederlandse bedrijven en ondernemers hier? Voor de waardeketens? Voor het toerisme over en weer? Voor de geopolitieke verhoudingen? En ga zo maar door. Veel van onze plannen gaan helaas niet door of lopen vertraging op.

Tegelijkertijd: China is een land met veel problemen – en nog meer oplossingen. De economie is al weer behoorlijk op gang gekomen en wij gaan nieuwe plannen maken en de draad weer oppakken. Waar kunnen we samenwerken en waar moeten we onszelf beschermen? Kansen pakken en uitdagingen het hoofd bieden. Er is en blijft ontzettend veel te doen.

Wat een land!