Dinsdag 1 juli is wereld komkommerdag. Ook China kent het begrip komkommertijd, al spreekt men daar van watermeloenentijd. Maar ongelooflijke verhalen zijn er het hele jaar door.

Etymologen twijfelen over de herkomst van het begrip komkommertijd. De een verwijst naar Engeland, waar kleermakers de periode dat hun rijke klanten de stad verlieten om naar hun buiten te gaan omschreven als cucumber time.

De ander verwijst naar het Duitse Sauregurkenzeit, de periode in de zomer dat er weinig aanvoer van verse groenten en fruit is. Een periode, kortom, dat er weinig handel is. Misschien is het allebei waar, want een aanzienlijk deel van de Londense kleermakers in de 18e eeuw waren Duitse immigranten.

Journalisten hebben de term overgenomen om de periode aan te geven dat het politieke bedrijf met reces is en het culturele leven stilligt en er dus weinig nieuws is te melden. Al in 1787 schrijven Nederlandse kranten over komkommertijd in deze betekenis.

Ook in China kent men komkommertijd. Al spreekt men hier van watermeloenentijd, die –net als komkommers oorspronkelijk bij ons- hartje zomer op de markt komen. Vanaf juli verschijnen in het Chinese straatbeeld de boeren die een extraatje verdienen door hun hompen watermeloen aan dorstige stadsbewoners te slijten.

De Chinese komkommertijd heeft natuurlijk niets te maken met de vakantieperiode. Chinezen hebben nauwelijks vakantie en al helemaal niet in de zomer. Misschien komt de watermeloenentijd wel voort uit het feit dat Chinese journalisten niet overal over kunnen schrijven. De handen van veel Chinese journalisten moeten jeuken, maar ze zijn aaneen gebonden met de touwen van de censuur.

De zomer is een moment voor vrolijke verhalen. Veel dames in bikini, kindertjes in fonteinen en een ei dat op de stoeprand wordt gebakken.

Ik volg nu bijna twee jaar dagelijks het Chinese nieuws en ik weet wat ik mag verwachten: aardbevingen, overstromingen, mijnongelukken, voedselschandalen, milieuschandalen, anti-Japanse propaganda en veel corruptie.

Maar toch is er iedere week een verhaal dat ook mij verrast. Ik schrijf er iedere vrijdag over op mijn blog als ik een smakelijk Broodje Blogaap maak.

Voor deze komkommercolumn deel ik mijn favoriete verhaal over meneer Li, een hogere partijfunctionaris van 52 jaar die op een Chinese datingsite contact zocht met middelbare dames.

Mevrouw Zhang uit Beijing ziet er wel wat in. Ze ontmoet Li begin 2013 en hij vertelt haar dat hij voor het ministerie van financiën werkt en in samenwerking met Interpol over de hele wereld onderzoek doet naar financiële criminaliteit.

Groot geheim

De relatie krijgt vleugels als aan Zhang een groot geheim wordt geopenbaard: Li beschikt over bovennatuurlijke krachten. Zo kan hij zichzelf onzichtbaar maken.

Zhang vraagt Li bij haar in te trekken. Vanzelfsprekend moet Li regelmatig naar het buitenland om grote zaken op te lossen. Op een dag vertelt hij haar dat hij zijn portefeuille is verloren. Hij heeft dringend cash nodig om buitenlandse relaties te ontvangen. Zhang leent hem 120.000 yuan (14.000 euro).

Groter geheim

Dan lijkt het er haast op dat Li zich echt onzichtbaar kan maken. Hij verdwijnt van de aardbodem. Zhang is ontroostbaar en gaat naar het ministerie van financiën, maar daar hebben ze nog nooit van onzichtbare Li gehoord.

De zaak komt aan het rollen, omdat Li nog twee oudere dames aan het lijntje heeft. De drie doen los van elkaar aangifte en de politie doet onderzoek, dat tot een bijzondere ontdekking leidt.

Grootste geheim

Li heet eigenlijk Yang en hij is een vrouw. Yang heeft er net elf jaar gevangenisstraf wegens oplichting opzitten. Na haar vrijlating bedenkt ze dat eenzame vrouwen een geschikt doelwit vormen om geld uit de zak te kloppen. Ze neemt daarvoor de identiteit van een man aan, knipt haar haren kort en laat haar stem een octaaf zakken.

Ze perfectioneert de maskerade blijkbaar zo goed, dat ze maanden met Zhang samenwoont en zelfs het bed met haar deelt, zonder door de mand te vallen.

Hier spreekt 25 zomers ervaring in de journalistiek: 665 woorden over niets, maar toch informatief.

 

De Reis door China in 48 Dagen gaat verder op vrijdag 11 juli: wereld bevolkingsdag.